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Gli alieni spaziali su enormi super-Terre potrebbero essere intrappolati dalla loro stessa gravità?

di Seth Shostak

Ecco un problema che probabilmente non ti è venuto in mente: molti alieni spaziali potrebbero avere difficoltà a diventare una specie spaziale.

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Michael Hippke, un affiliato dell’Osservatorio Sonnenberg in Germania, spiega il problema in un nuovo documento. È perché la maggior parte degli esopianeti che pensiamo sarebbero adatti a generare esseri intelligenti sono più grandi della Terra.

Sono “super-Terre”, con diametri che sono tipicamente da 1,2 a 2 volte quelli del nostro mondo. Questi pianeti porcini sono il 50% più comuni dei mondi delle dimensioni della Terra, almeno tra gli esopianeti che abbiamo trovato finora.

Cosa ha a che fare questo con i programmi spaziali alieni? Come osserva Hippke, gli alieni che usano razzi chimici come i nostri avrebbero difficoltà a lanciare qualsiasi cosa nello spazio da tali mondi, semplicemente perché la gravità lì è più forte.

Bene, è vero. Su un pianeta il cui diametro è il doppio di quello della Terra, peseresti il ​​doppio di quanto peseresti sulla terraferma. deplorevole. Ma se si presume che l’invio di un’astronave nel vuoto da un pianeta del genere richiederebbe un razzo due volte più grande della sua controparte terrestre, vi sbagliate. Almeno ti sbagli se parli di un razzo del tipo che usiamo noi.

Razzi come aeroplani

I nostri razzi sono come gli aeroplani: portano con sé il carburante. Più veloce vuoi andare, più cherosene e ossigeno liquido devi portare con te. Sfuggire alla gravità di una super-Terra richiederebbe razzi che sminuiscono quelli che abbiamo costruito.

E così Hippke sostiene che la sfida di costruire missili così massicci potrebbe scoraggiare gli abitanti di una super-Terra dall’avventurarsi oltre il loro mondo natale.

È un’affermazione forte e sembra fuori bersaglio. Sarebbe più difficile per i cittadini della super-Terra andare coraggiosamente, ma non sarebbe molto più difficile.

Considera il razzo Falcon Heavy di SpaceX. Pesa 1.500 tonnellate e può sollevare 17 tonnellate nello spazio profondo. Sulla più grande delle super-Terre (due volte la dimensione del nostro mondo e con otto volte la sua massa), un Grosso ingrandito peserebbe 15.000 tonnellate per fare lo stesso.

A parità di altre condizioni, sarebbe alto poco più del doppio del Falcon, o il 40 percento più alto del razzo Saturn V che ha inviato gli astronauti sulla luna.

Sarebbe un pezzo impressionante di hardware da avere nel tuo cortile, ma niente che i terrestri – o i vulcaniani – non possano costruire. Per la maggior parte delle super-Terre, che sono più piccole di quelle che abbiamo considerato qui, le sfide ingegneristiche sarebbero ancora meno formidabili.

Sopravvalutare le sfide

Alcuni dei calcoli di Hippke sembrano essere errati, portandolo a sopravvalutare le sfide ai programmi spaziali sulle super-Terre.

Ma anche se una gravità più forte ritardasse di 50 o 100 anni gli abitanti di questi mondi dall’allontanarsi dal loro pianeta, devi chiederti: e allora?

Questo urto sulla strada è più importante del fatto che le maggiori dimensioni del loro pianeta ritarderebbe la posa dei cavi telegrafici da un continente all’altro, o che il trasporto a lunga distanza sarebbe più lento, semplicemente perché le distanze sarebbero – beh – più a lungo?

Inoltre, un mondo più pesante potrebbe avere alcuni vantaggi. Più gravità significherebbe un’atmosfera più densa, che potrebbe accelerare lo sviluppo dell’aviazione. Una superficie maggiore potrebbe portare una più ampia diversità di animali, forse producendo intelligenza prima di quanto sia successo sulla Terra. E ci si potrebbe aspettare risorse naturali più abbondanti su un mondo sovradimensionato.

di Seth Shostak

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