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Il DNA di polpo non è di questo mondo, concludono numerosi ricercatori

Le creature acquatiche nascondono numerosi segreti, quindi i ricercatori hanno pensato che sarebbe stata una buona idea svelarne alcuni. Dalla pletora di fauna marina, i biologi hanno raccolto il polpo come cavia, quindi hanno analizzato il suo DNA per vedere cosa conteneva.

Dopo aver sequenziato completamente il suo genoma, gli scienziati hanno raggiunto una conclusione inaspettata: i polpi sono completamente distinti da qualsiasi altro animale sulla Terra. I risultati hanno prodotto numeri sorprendenti: sono stati identificati oltre 33.000 geni codificanti proteine. È più di quello che possiedono gli esseri umani. (gli scienziati non sono d’accordo su 14 o 25.000 geni)

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Il dottor Clifton Ragsdale, ricercatore presso l’Università di Chicago, ha offerto ulteriori dettagli sul significato di questa scoperta. Secondo lui, “il polpo sembra essere completamente diverso da tutti gli altri animali, anche altri molluschi, con le sue otto braccia prensili, il suo grande cervello e le sue intelligenti capacità di risoluzione dei problemi”.

I polpi sono noti per l’estrema intelligenza.

Con 168 geni che regolano lo sviluppo dei neuroni, quasi il doppio del numero trovato in qualsiasi mammifero, e una griglia neurale composta da 1/2 miliardo di neuroni sparsi dalla testa alle braccia prensili, il polpo può facilmente superare la maggior parte delle creature marine.

Il loro curioso sistema nervoso è ramificato nelle loro braccia allungate, e se uno viene smembrato, il polpo è ancora in grado di usare le sue capacità cognitive, come se avesse un sistema nervoso individuale in ciascuna delle sue braccia.

Il DNA di polpo ha lasciato agli scienziati la sensazione che fosse altamente riorganizzato, simile a un mazzo di carte mescolato. Questa conclusione si basava sul fatto che si scoprì che il codice genetico del polpo era composto da un numero di trasposoni, o “geni saltatori”, che saltavano attraverso il genoma modificandone la struttura.

“Con poche eccezioni degne di nota, il polpo ha fondamentalmente un tipico genoma di un invertebrato che è stato appena completamente riorganizzato, come se fosse stato messo in un frullatore e mescolato”, ha detto Caroline Albertin, una volta dei biologi marini dell’Università di Chicago.

“Questo porta a collocare i geni in nuovi ambienti genomici con diversi elementi regolatori, ed è stata una scoperta del tutto inaspettata”.

Un’altra caratteristica interessante di questa meraviglia acquatica è la sua capacità di fondersi perfettamente con l’ambiente circostante. Questo comportamento camaleontico è innescato da sei geni proteici denominati “reflectine” che influiscono sul modo in cui la luce si riflette sulla pelle del polpo, trasformandolo così in modelli e trame assortiti che mimetizzano il polpo.

Fanno parte della sottoclasse coleoid dei molluschi il polpo, la seppia e il calamaro. Queste creature si sono evolute in un periodo di oltre 500 milioni di anni e si sa che abitano quasi tutti i corpi d’acqua a quasi tutte le profondità.

La loro adattabilità consiste in corpi estremamente flessibili e fluidi, un sistema visivo folle che consente loro di percepire i colori anche se sono tecnicamente daltonici e, naturalmente, la loro tecnica di mimetizzazione nativa.

I polpi hanno ricevuto l’etichetta di “alieno” da quando il defunto zoologo britannico Martin Wells li aveva studiati, ma Charles Mudede avverte di non interpretare “l’alienazione come una questione di DNA”, ma invece come una questione di diversità.

“Ma, non importa quanto pazzo possa sembrare il DNA di un animale, probabilmente proviene da questo pianeta se le sue cellule contengono gli organelli che generano energia chiamati mitocondri”, ha scritto Mudede.

Con tutte queste prove “fuori dal mondo” a portata di mano, è difficile non vedere i tratti ultraterreni dei polpi, in particolare la loro capacità di ridisegnare il proprio DNA per un’esperienza di vita impeccabile e un’estrema capacità di sopravvivenza.

Potrebbe essere solo un processo evolutivo complesso e frainteso? O questi invertebrati tentacolari sono stati portati sulla Terra da un altro luogo dell’universo, da una civiltà sconosciuta su cui possiamo solo speculare?

In ogni caso, è sicuramente interessante immaginare questi esseri insoliti come gli antichi compagni di una specie aliena acquatica di un passato remoto. Non possiamo presumere con sicurezza che sia stato così, ma allo stesso tempo è difficile negare le implicazioni “aliene” in questa storia. Oh, e assicurati di dare un’occhiata al video qui sotto per ulteriori informazioni fantastiche.

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