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Una creatura degli abissi di 180 milioni di anni ricoperta di denti

Immagine di credito: J. Black / University of MelbourneUna bizzarra specie di stelle fragili delle profondità marine è l’unica sopravvissuta di 180 milioni di anni di tempo ed evoluzione.

Tim O’Hara, il curatore senior degli invertebrati marini del Museums Victoria, esamina più da vicino un tipo di creatura molto insolito che vive nelle profondità del mare.

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Permettetemi di presentarvi l’Ophiojura, un bizzarro animale di acque profonde scoperto nel 2011 dagli scienziati del Museo di Storia Naturale francese, durante la pesca a strascico sulla cima di una montagna sottomarina isolata chiamata Banc Durand, a 500 metri sotto le onde e 200 chilometri a est della Nuova Caledonia in l’Oceano Pacifico sudoccidentale.

Ofiojura è un tipo di stella fragile, che sono lontani cugini delle stelle marine, con braccia simili a serpenti che si irradiano dai loro corpi, che vivono sui fondali marini di tutto il mondo.

Essendo un esperto di animali di acque profonde, ho capito a colpo d’occhio che questo era speciale quando l’ho visto per la prima volta nel 2015. Le otto braccia, ciascuna lunga 10 centimetri e armate con file di ganci e spine. E i denti! Una scansione microscopica ha rivelato file irte di denti aguzzi che rivestono ogni mascella, che credo siano usati per intrappolare e fare a pezzi la sua preda.

Come i miei colleghi ed io riportiamo ora in Proceedings of the Royal Society B, l’Ophiojura rappresenta davvero un tipo di animale totalmente unico e precedentemente non descritto. È unico nel suo genere: l’ultima specie conosciuta di un antico lignaggio, come il celacanto o il tuatara.

Abbiamo confrontato il DNA di una gamma di diverse specie marine e abbiamo concluso che Ofiojura è separato dai suoi parenti più vicini di stelle fragili viventi da circa 180 milioni di anni di evoluzione. Ciò significa che il loro antenato comune più recente visse durante il Triassico o all’inizio del Giurassico, quando i dinosauri stavano appena iniziando.

Da allora, gli antenati di Ofiojura hanno continuato ad evolversi, portando infine alla situazione odierna, in cui è l’unico sopravvissuto conosciuto di un lignaggio evolutivo che risale a 180 milioni di anni fa.

Sorprendentemente, abbiamo trovato piccole ossa fossili che sembrano simili alla nostra nuova specie nelle rocce giurassiche (180 milioni di anni fa) del nord della Francia, che è un’ulteriore prova della loro antica origine.

Gli scienziati chiamavano animali come Ofiojura “fossili viventi”, ma non è del tutto corretto. Gli organismi viventi non rimangono congelati nel tempo per milioni di anni senza cambiare affatto. Gli antenati di Ofiojura avrebbero continuato ad evolversi, in modi certamente molto sottili, negli ultimi 180 milioni di anni.

Forse un modo più accurato per descrivere questi solitari evolutivi è con il termine “paleo-endemici” – rappresentanti di un ramo della vita precedentemente diffuso che ora è limitato a poche piccole aree e forse solo a una singola specie solitaria.

Per la vita del fondo marino, il centro del paleo-endemismo è sui margini continentali e sulle montagne sottomarine in acque tropicali tra i 200 metri e i 1.000 metri di profondità. È qui che troviamo i “relitti” dell’antica vita marina, specie che sono sopravvissute in una forma relativamente primitiva per milioni di anni.

I monti sottomarini, come quello su cui è stata trovata l’Ophiojura, sono solitamente vulcani sommersi nati milioni di anni fa. La lava trasuda o erutta dalle bocche nel fondo marino, aggiungendo continuamente strati di roccia basaltica alla sommità del vulcano come strati di glassa su una torta.

Il vulcano può eventualmente sollevarsi sopra la superficie del mare, formando un vulcano insulare come quelli delle Hawaii, a volte con barriere coralline che circondano la sua costa.

Ma alla fine il vulcano muore, la roccia si raffredda e il pesante basalto fa affondare la montagna sottomarina nella crosta oceanica relativamente morbida.

Con un tempo sufficiente, la montagna sottomarina si abbasserà a centinaia o addirittura migliaia di metri sotto il livello del mare e gradualmente si rivestirà di fauna di acque profonde. Il suo passato illuminato dal sole è ricordato nella roccia come uno strato di animali fossili della barriera corallina intorno alla vetta.

Viaggio di scoperta

Mentre la nostra nuova specie proviene dal Pacifico sudoccidentale, le montagne sottomarine si verificano in tutto il mondo e stiamo appena iniziando a esplorare quelle in altri oceani.

A luglio e agosto, condurrò un viaggio di esplorazione di 45 giorni sulla nave da ricerca oceanica australiana, la RV Investigator, verso le montagne sottomarine intorno alle isole di Natale e Cocos (Keeling) nell’Oceano Indiano orientale.

Queste montagne sottomarine sono antiche – fino a 100 milioni di anni – e quasi totalmente inesplorate. Siamo davvero entusiasti di ciò che potremmo trovare.

Le montagne sottomarine sono luoghi speciali nel mondo degli abissi. Le correnti turbinano intorno a loro, portando nutrienti dalle profondità o intrappolando il plancton dall’alto, che alimenta la crescita di spettacolari coralli a ventaglio, fruste di mare e spugne di vetro.

Questi a loro volta ospitano numerosi altri animali di acque profonde. Ma queste affascinanti comunità sono vulnerabili alle attività umane come la pesca a strascico in acque profonde e l’estrazione di minerali preziosi.

Il governo australiano ha recentemente annunciato un processo per creare nuovi parchi marini nelle regioni di Natale e Cocos (Keeling). Il nostro viaggio fornirà i dati necessari per gestire questi parchi in futuro.

Il governo della Nuova Caledonia ha anche creato un parco marino nelle aree al largo di queste isole, compreso il monte sottomarino Durand.

Questi parchi marini sono fari di progresso nella spinta globale per una migliore gestione ambientale dei nostri oceani. Chissà quali strani e meravigliosi tesori degli abissi devono ancora essere scoperti.

Tim O’Hara, Senior Curator of Marine Invertebrates, Museums Victoria

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con una licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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