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Lo strano aldilà di Jeremy Bentham

I filosofi tendono ad essere persone eccentriche. Diogene viveva in una botte. Socrate si avvicinava alle persone ignare per strada e le coinvolgeva in dibattiti filosofici; sempre e ovunque. Jeremy Bentham non ha fatto eccezione a questa tendenza.

Filosofo britannico tra la fine del XVIII e l’inizio del XIX secolo, Bentham era molto in anticipo sui tempi. Ha sostenuto i diritti delle donne, un migliore trattamento degli omosessuali e i diritti degli animali.

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È uno dei fondatori dell’utilitarismo, la filosofia il cui principio fondamentale è “fare il massimo per la maggior parte delle persone”. Bentham fu anche il “fondatore spirituale” dell’University College di Londra, il che significa che mentre non svolse un ruolo diretto nella sua fondazione, le sue filosofie influenzarono pesantemente coloro che lo fecero.

Questo genere di cose sembra normale per un grande pensatore illuminista. La volontà di Jeremy Bentham era dove l’eccentricità è davvero trasparsa.

L’icona automatica

Il testamento di Bentham conteneva una clausola che, alla sua morte avvenuta nel 1832 all’età di 84 anni, il suo corpo doveva essere sezionato e la sua testa rimossa. Allora la carne doveva essere strappata dalle sue ossa.

Le ossa dovevano essere vestite con il suo solito abbigliamento, che sarebbe stato imbottito di paglia per dare l’apparenza della vita. La sua testa, nel frattempo, doveva essere mummificata e poi posta sopra i suoi resti conservati.

L’intera mummia doveva quindi essere seduta in una teca di vetro e legno chiamata icona dell’auto (apparentemente le persone nei tempi antichi avevano un debole per mostrare i cadaveri).

In origine, uno dei discepoli di Bentham, un uomo di nome Thomas Southwood Smith, possedeva l’auto-icona. L’University College di Londra lo acquistò nel 1850. Per il 100° e il 150° anniversario del college, l’auto-icona fu messa in evidenza per la riunione del Consiglio del College. Jeremy Bentham è stato indicato come “presente, ma non votante”.

Bentham originariamente voleva che la sua testa facesse parte del display. Thomas Southwood Smith ha impiegato un metodo di conservazione sperimentale. La testa veniva posta sotto una pompa ad aria, sopra un contenitore pieno di acido solforico.

Quindi ha usato la pompa per aspirare il fluido. Sebbene tecnicamente riuscito, lo sforzo ha portato la testa a sembrare distorta e dall’aspetto brutto. Quindi, è stata creata una somiglianza in cera e posta sopra lo scheletro di Bentham. La testa conservata è stata posta tra i piedi della mummia.

La testa conservata divenne un bersaglio per gli scherzi degli studenti del college. Una volta, così narra la leggenda, fu rubato e trattenuto per chiedere un riscatto, il ricavato della rapina andò in beneficenza. Un’altra leggenda ha la testa che appare in un armadietto della stazione ferroviaria, e un’altra la usa per gli allenamenti di calcio .

Più probabilmente, la testa è stata tolta dall’esposizione a causa di preoccupazioni etiche sulla visualizzazione di resti umani e a causa di preoccupazioni sulla conservazione. Ora è conservato nell’Istituto di Archeologia dell’UCL, in un magazzino climatizzato.

Perché l’ha fatto?

Per quanto riguarda il motivo per cui Bentham ha conservato il suo corpo in modo così strano, nessuno è abbastanza certo. Potrebbe essere stato una sorta di scherzo, un disprezzo delle credenze tradizionali sulla morte.

Potrebbe essere stato dovuto a un senso gonfiato di importanza personale. O forse era il risultato dell’antico impulso di preservare la propria eredità. Nessuno lo sa per certo, ma Jeremy Bentham e la sua Auto-Icon rimangono come una strana e macabra testimonianza di un uomo e della filosofia che ha fondato.

Fonti: “Testa di Bentham”. ucl.ac.uk. 15 febbraio 2014. University College of London; “Icona automatica”. ucl.ac.uk. 15 febbraio 2014. University College of London; oddlyhistorical.wordpress.com

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