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Potremmo nascondere la Terra ai visitatori alieni?

E se fosse possibile nascondersi da una civiltà aliena ostile “occultando” l’intero pianeta?

David Kipping – un assistente professore di astronomia alla Columbia University – guarda esattamente cosa ci vorrebbe per nascondere la Terra da invasori extraterrestri ostili.

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Cosa ci vorrebbe per nascondere un intero pianeta? Sembra più una domanda posta in un episodio di “Star Trek” che in un discorso accademico, ma a volte il filo conduttore della scienza si confonde con temi trovati nella fantascienza.

Ovviamente, ormai da sei decenni stiamo rivelando la nostra posizione a stelle lontane tramite segnali radiofonici e televisivi, in gran parte ignorando le implicazioni cosmiche.

Ma diversi importanti scienziati, come Stephen Hawking, hanno espresso pubblicamente preoccupazioni riguardo alla rivelazione della nostra presenza ad altre civiltà. Queste preoccupazioni derivano in gran parte dai capitoli più oscuri della nostra storia, quando una civiltà più avanzata avrebbe soggiogato e soppiantato una meno avanzata.

Potrebbe essere troppo tardi per tornare nell’invisibilità, ma forse non per altre civiltà aliene intelligenti là fuori. Gli abitanti di un pianeta lontano potrebbero preferire nascondersi da quelli come noi.

Nel 2016, io e il mio studente laureato Alex Teachey abbiamo pubblicato un articolo che propone un modo per mascherare i pianeti, nonché un modo per trasmettere l’esistenza di una civiltà.

Anche se non stiamo manipolando il nostro segnale in questo modo, non significa che altri pianeti là fuori non lo siano. È possibile che ciò che vediamo mentre scansioniamo l’universo per altri pianeti abitabili sia stato progettato per mascherare o evidenziare l’esistenza di altre civiltà.

Tracciamento dei transiti per trovare altri pianeti

Prima di parlare di come nascondere un pianeta ai lontani guardoni, considera il modo migliore che abbiamo scoperto per trovarne uno.

La tecnica di maggior successo dell’umanità per rilevare altri pianeti è il metodo di transito. Un transito si verifica quando un pianeta sembra passare davanti al suo sole genitore, bloccando parte della sua luce stellare per alcune ore.

Quindi, se abbiamo i nostri telescopi puntati su una parte dell’universo e una stella sembra svanire per una parte della giornata, questo ci dice che un pianeta si è temporaneamente frapposto tra noi mentre percorre la sua orbita.

Usando questa tecnica , la missione Kepler della NASA ha scoperto diverse migliaia di pianeti.

Sembra probabile che qualsiasi civiltà avanzata sarebbe a conoscenza di questo semplice metodo. Ogni volta che un pianeta transita sulla sua stella, la sua esistenza viene essenzialmente pubblicizzata in tutti i punti che si trovano lungo lo stesso piano del pianeta e della stella.

Una civiltà avanzata potrebbe stare bene se la posizione, le dimensioni e persino la chimica atmosferica del suo pianeta fossero pubblicizzate in tutto il cosmo. Oppure potrebbe voler nascondere la sua presenza. In quest’ultimo caso, potrebbe scegliere di costruire un mantello.

Un mantello dell’invisibilità planetaria

Si scopre che nascondere i pianeti dal metodo di transito sarebbe sorprendentemente facile, così facile che noi terrestri potremmo farlo adesso, se lo volessimo. Poiché i transiti appaiono come una diminuzione della luminosità di una stella lontana, il nostro ipotetico mantello produce semplicemente l’aumento di luminosità opposto.

I laser forniscono un mezzo efficiente per contrastare quel calo di luminosità. Tutta la potenza di un laser è contenuta in un raggio relativamente stretto, invece di diffondersi in tutte le direzioni come fa la luce delle stelle.

A causa del modo in cui la luce si diffonde mentre viaggia – chiamata diffrazione – il raggio laser si diffonderebbe per comprendere interi sistemi solari dopo aver viaggiato per molti anni luce attraverso lo spazio, bagnando quel lontano sistema planetario all’interno del raggio di occultamento. Nessun calo di luminosità fa sembrare che non ci sia alcun pianeta lì.

Un mantello laser in grado di nascondere la Terra da una versione aliena della missione Kepler della NASA richiederebbe 30 megawatt di potenza al picco di intensità, approssimativamente equivalente a 10 turbine eoliche di potenza in uscita.

Mentre Keplero vede la luce in un solo colore, le civiltà avanzate potrebbero utilizzare rivelatori più sofisticati in grado di raccogliere la luce a tutte le lunghezze d’onda. Anche in questo caso, la nostra tecnologia attuale potrebbe nasconderci utilizzando moderni laser sintonizzabili, per un costo complessivo di circa 10 volte superiore.

Civiltà più avanzate potrebbero essere in grado di rilevare altri dettagli fini delle proprietà della luce, tradendo il mantello. Ma anche qui non c’è motivo per cui con un po ‘di lavoro non siamo riusciti a progettare soluzioni, portando a un mantello quasi perfetto che potrebbe essere mirato a stelle lontane dove sospettiamo che qualcuno possa essere a casa.

Perché scegliere di nascondersi

Quindi sì, sembra fantascienza, ma anche la tecnologia attuale potrebbe fare un ottimo lavoro nel mascherare la firma del transito della Terra.

Dimentica la Terra però; non abbiamo mai pensato a questo come a qualcosa che l’umanità dovrebbe o non dovrebbe fare. Invece, ipotizziamo che se la nostra rudimentale tecnologia umana può costruire un mantello di transito così efficace a un costo economico relativamente basso, allora civiltà più avanzate potrebbero nascondersi da noi rispetto a tutte le tecniche di rilevamento. L’universo potrebbe non essere tutto ciò che sembra.

Perché una civiltà potrebbe scegliere di avvolgersi nell’invisibilità? Potrebbe essere una sorta di polizza assicurativa: trova i pianeti vicini potenzialmente in grado di sostenere la vita e indossa un mantello mirato, nel caso in cui emerga una civiltà. Una tale politica fa loro guadagnare tempo per rivelare la loro presenza quando lo ritengono opportuno.

Dato quanto sarebbe economico un simile mantello, una polizza assicurativa per il tuo pianeta natale forse non è così strana come sembra. Non è certamente plausibile che una civiltà voglia aspettare il suo momento, sorvegliando i vicini per un po ‘prima di stendere il tappeto di benvenuto intergalattico.

Ma c’è un rovescio della medaglia in questa tecnologia che potrebbe trasformarla da un mantello dell’invisibilità in più di un riflettore del “siamo qui”.

Il contrario: sfiora il faro

Forse non tutte le civiltà sono xenofobe, alcuni potrebbero voler parlare. Se volessi rivelare la tua presenza ad altre civiltà nel modo più economico e inequivocabile possibile, come potresti farlo?

Immagina di guardare alcuni dati di un pianeta lontano – che è diventata un’impresa in qualche modo normale per gli astronomi – e di notare qualcosa di strano.

La firma del pianeta ha una forma strana, infatti nessuno dei tuoi modelli è in grado di spiegarlo. Sembra che qualcuno abbia impresso una serie di picchi nei dati, seguendo la serie dei numeri primi.

Niente in natura può farlo: hai appena rilevato il faro di un’altra civiltà. L’uso alternativo del laser del sistema di occultamento potrebbe essere quello di far sembrare il segnale di un pianeta altamente artificiale, invece che nascosto. Ora non si preoccupano di costruire il mantello perfetto; vogliono essere trovati!

Tali segnali potrebbero essere in agguato nelle nostre misurazioni esistenti? Forse così. Nessuno ha mai guardato e speriamo che il nostro lavoro stimoli sforzi su questo fronte. Potrebbe essere un tentativo lungo, dal momento che per arrivare a questo punto dobbiamo provare a immaginare come potrebbero pensare gli alieni, ma visto il premio scientifico offerto ne vale anche la pena.

Se identifichiamo uno strano transito, potrebbe contenere informazioni codificate tramite impulsi di luce laser. Enormi volumi di informazioni potrebbero essere nascosti all’interno delle firme di transito di altri pianeti.

Per noi questo è stato un esercizio di curiosità intellettuale. Abbiamo semplicemente calcolato quanta energia ci vorrebbe per nascondere o trasmettere l’esistenza di un pianeta.

Dovremmo decidere tutti insieme se dovremmo seriamente considerare di avvolgere la Terra in un mantello protettivo di invisibilità o, al contrario, prendere sul serio la possibilità di sbandierare la nostra esistenza tramite manipolazioni laser.

David Kipping, professore assistente di astronomia, Columbia University

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con una licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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