lunedì, Marzo 1, 2021

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Lo sbarco di Perseverance su Marte

La sequenza. Il momento fatidico è previsto per le 21:55 ora italiana, ma i momenti caldi inizieranno diversi minuti prima, quando lo scudo termico di Perseverance “asssaggerà” gli effetti dell’atmosfera marziana, che, pur più rarefatta di quella terrestre, farà salire la temperatura dello scudo fino a circa 1.300° C. Poi la sequenza prevede, in successione, l’apertura del paracadute, il distacco dello scudo termico e il rilascio del paracadute stesso. Finché, alle 21:54, si accenderanno i motori della “gru” che contiene il rover Perseverance: dopo un controllo del radar di bordo, la gru rilascerà il rover, dapprima assicurato con delle funi, da cui verrà liberato subito dopo l’arrivo sulla superficie di Marte.

Il segnale che ci confermerà che tutto è andato bene dovrebbe arrivare a Terra dopo 11 lunghissimi minuti.

La missione. Con i nostri ospiti, oltre a seguire le fasi cruciali dell’arrivo del rover, faremo anche il punto sulla missione di Perseverance. La missione della NASA è in preparazione da quasi otto anni. A bordo del rover – oltre una tonnellata di peso e una spiccata somiglianza con Curiosity, sceso su Marte nel 2012 – vi sono strumenti più sofisticati di quelli di cui è dotato il fratello più vecchio. Prima di tutto ci sono  tre robot che raccoglieranno campioni di suolo e rocce marziane da lasciare lungo il percorso all’interno di contenitori sigillati che saranno raccolti nei prossimi anni da un altro rover che avrà però anche il compito di riportarli a Terra.Poi c’è un radar per la scansione del sottosuolo (per rilevare eventuali sacche d’acqua) e un sistema per la “lettura” delle rocce, in grado di evidenziare eventuali tracce lasciate da microorganismi nel passato. L’obiettivo, naturalmente è quello di evidenziare tracce di vita fossile su Marte.

Come con Sojourner, il primo rover su Marte, come con MarCO, il primo Mars Cube One (CubeSat) arrivato nell’orbita del Pianeta Rosso con la sonda Insight, anche con Ingenuity si profila una prima volta: quella di verificare l’operatività di un apparecchio volante.

Nella “pancia” di Perseverance c’è un esperimento davvero unico: il Mars Helicopter Ingenuity, un vero e proprio drone elicottero da far volare a una quota minima attraverso la tenue atmosfera marziana. (Una curiosità, la parola Ingenuity è un cosiddetto falso amico dell’inglese: significa ingegnosità, non ingenuità).

L’elicottero è sostenuto da quattro pale in fibra di carbonio appositamente profilate per quell’atmosfera, azionate a coppie da due rotori coassiali controrotanti a 2.400 giri al minuto: l’elevato numero di giri è legato al tipo di atmosfera, molto rarefatta e composta da anidride carbonica. L’alimentazione elettrica è assicurata da un piccolo pannello fotovoltaico posto proprio in cima, sopra le eliche. Per Ingenuity non sono previsti esperimenti scientifici: giusto qualche fotografia dall’alto, da un’altezza non superiore ai 3-5 metri. Se andrà tutto bene si proverà a sollevarlo di più.

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